Viele von uns sind mehr denn je besorgt über das, was wir zurücklassen, und das zu Recht: Ramani Narayan, ein Ingenieurprofessor der Michigan State University mit Fachkenntnissen im Bereich Nachhaltigkeit, sagt, dass 50 Prozent der Materialien, die deponiert werden, organischer Abfall sind. Organische Abfälle werden schließlich in Methan umgewandelt, das die globale Erwärmung 28-mal so stark beeinflusst wie CO2. Und dann ist da noch die Fülle an Plastik. Kunststoffe lassen Chemikalien in Erde, Wasser und Lebensmittel gelangen.

Das muss nicht so sein. Die meisten, wenn nicht alle dieser Produkte können organisch, mechanisch und chemisch recycelt werden. Dazu müssen wir mehr als nur verstehen, wie diese Prozesse funktionieren, und unseren Müll ordnungsgemäß entsorgen. Wir müssen auch von unserer Regierung verlangen, dass sie eine bessere Rechtsetzung schafft und dafür sorgt, dass Unternehmen die Art und Weise ändern, wie sie ihre Produkte verpacken oder entwickeln.

Recycelbar

Recycling - oder genauer gesagt, mechanisches Recycling - ist der Prozess der Zerlegung von Abfällen in kleine Stücke, um sie in neue Produkte umzuwandeln. Das chemische Recycling ist weniger verbreitet, aber möglicherweise eine bessere Alternative zum mechanischen Recycling, da es die Materialien tatsächlich in ihre ursprünglichen Moleküle zerlegt. Die abgebauten Materialien werden dann zur Wiederverwendung an andere Hersteller verkauft. In beiden Fällen muss der Verbraucher sorgfältig darauf achten, Lebensmittel oder andere Substanzen zu entfernen, bevor er sie ordnungsgemäß in die richtigen Mülleimer einsortiert.

Einige recycelbare Produkte, erklärt Narayan, werden effektiver recycelt als andere. Milchkännchen, Wasserflaschen und die Verpackung einiger Körperpflegeprodukte bestehen beispielsweise aus Polyethylenterephthalat (PET). Dieser starke, aber leichte Kunststoff ist vollständig recycelbar, was bedeutet, dass PET vollständig abgebaut und für die Herstellung weiterer PET-Produkte wiederverwendet werden kann. Leider ist recyceltes PET (rPET) teurer als der Kauf des Originalmaterials in Erdölraffinerien, sodass die Hersteller es nicht so oft einsetzen, wie sie sollten. Da es für Unternehmen nur einen sehr geringen Anreiz gibt, den Wechsel vorzunehmen, muss das Bedürfnis laut Narayan vom Verbraucher kommen. "Der informierte Verbraucher hat mehrere Möglichkeiten, Druck auf Politiker und Marken auszuüben, um Änderungen vorzunehmen", sagt er. Narayan weist darauf hin, dass Unternehmen wie Dasani, Levi Strauss & Co. und SC Johnson als Reaktion auf die wachsende Besorgnis der Öffentlichkeit über Abfälle zugesagt haben, mehr recycelte Materialien für die Verpackung ihrer Produkte zu verwenden, und sogar recycelte Materialien in diese eingearbeitet haben die Produkte selbst.

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Biologisch abbaubar

Wenn ein Produkt biologisch abbaubar ist, bedeutet dies, dass es sicher in eine natürliche Form wie Kohlendioxid oder Wasser zerfallen kann, ohne schädliche Chemikalien zu hinterlassen. Die Systeme, in denen ein Gegenstand entsorgt wird, spielen eine große Rolle bei der Art und Weise, wie ein Gegenstand zusammenbricht. Der Begriff wird jedoch so häufig missbraucht - und manchmal sogar absichtlich irreführend verwendet -, dass Narayan sagt, dass er überhaupt nicht viel Gewicht hat. "Kalifornien verbietet die Verwendung des Wortes" biologisch abbaubar "im Marketing", erklärt er. Ohne die Angabe, für welches biologische System es bestimmt ist, wie lange es dauern wird, bis es abgebaut ist und ob es vollständig abgebaut ist oder nicht, ist die Aussage, dass etwas biologisch abbaubar ist, bedeutungslos.

Kompostierbar

Wie biologisch abbaubare Produkte kann auch kompostierbares Material in der richtigen Umgebung zu einer natürlichen Form abgebaut werden. Das Beste daran: Kompostierbare Materialien erzeugen ein nährstoffreiches Nebenprodukt, das sich hervorragend für den Boden eignet. "Kompostierung ist die Nutzung der biologischen Abbaubarkeit, um biologischen Abfall in ein Produkt zur Bodenverbesserung umzuwandeln", sagt Narayan. Dieses Produkt füllt den Kohlenstoff im Boden auf, hemmt das Wachstum von Unkräutern und macht den Boden poröser.

Hauskompostierungssysteme können die meisten Haushaltsabfälle entsorgen - von Kaffeefiltern und Nussschalen bis hin zu Pappe und Wolllappen -, wenn sie ordnungsgemäß behandelt werden. Kompostierbares Papier und Kunststoffe lassen sich jedoch nur sehr schwer richtig verarbeiten. Ramani schlägt vor, zunächst nur Lebensmittelabfälle zu kompostieren, da kompostierbare Verpackungen am besten industriellen Kompostieranlagen überlassen werden. Es ist jedoch wichtig zu beachten, dass etwas nur kompostierbar ist, wenn es kompostiert wird. Wenn "kompostierbare" Verpackungen wie Lebensmittelabfälle auf eine Mülldeponie gelangen, haben sie nicht die Möglichkeit, sich abzubauen. Es ist nur Müll. Darüber hinaus sind kompostierbare Verpackungen nach wie vor umstritten und nicht unbedingt sicher. Daher ist es nach Möglichkeit immer am besten, sich für wiederverwendbare Produkte zu entscheiden oder die Produkte selbst zu recyceln.